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Bienvenido al sistema judicial de Nueva Jersey

photograph of a Court Room

El Poder Judicial, o sistema judicial, es una de las tres ramas de la misma jerarquía, pero independientes del gobierno estatal establecido en Nueva Jersey por la constitución estatal de 1947. Los otros dos son el Poder Ejecutivo y el Poder Legislativo.

Los tribunales son una parte muy visible de nuestro sistema legal. Cada año, unos siete millones de causas nuevas se presentan en los tribunales de Nueva Jersey a nivel estatal. Estas causas tienen que ver con todo, desde la educación, el medio ambiente, testamentos, delitos, contratos y accidentes de tránsito hasta la atención médica, los impuestos, las adopciones, los divorcios, los productos defectuosos y nuestros derechos básicos como estadounidenses, por ejemplo, la libertad de expresión. Las decisiones que se toman en nuestros tribunales influyen en las vidas de las personas de muchas maneras.

Presentamos aquí una visión general del sistema judicial de Nueva Jersey, su función, cómo actúa y cómo presta servicios al público y a la sociedad. También se incluyen consejos para encontrar, en un libro de derecho o en línea, un dictamen judicial, la explicación por escrito de la decisión de un tribunal en una causa.

Principios importantes del sistema judicial

En todas las causas, los tribunales de Nueva Jersey se esfuerzan por lograr una cosa: la justicia. Para lograr la justicia, nuestros tribunales deben ser independientes, abiertos e imparciales.

Independencia judicial

La independencia judicial permite que los jueces tomen las decisiones que ellos consideran correctas, justas y equitativas, aunque a veces sus decisiones puede que no sean populares.

Procesos abiertos

No sólo el sistema judicial debe funcionar y ser justo, sino que es importante que las personas vean que funciona y es justo. Cuando las personas tienen confianza en el sistema legal, lo apoyarán y aumentará su respeto por la ley. Por esta razón, la mayoría de los procesos judiciales, incluyendo los juicios, están abiertos al público.

Igualdad de trato

Para que nuestros tribunales sean justos, los jueces deben ser imparciales, es decir, no pueden favorecer a uno u otro lado en una causa. El objetivo de nuestros tribunales es proporcionar igualdad de trato para todas las personas, independientemente de su patrimonio, posición, raza, sexo, religión, origen étnico o discapacidad física.

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Tipos de tribunales, tipos de causas

En Nueva Jersey, hay varios tipos diferentes de tribunales. Incluyen la Corte Suprema de Nueva Jersey, el Tribunal Superior, que incluye la División de Apelaciones, el Tribunal de Asuntos Tributarios y los Juzgados Municipales.

Tribunal Superior

Las causas de índole penal, civil y de derecho de familia se ven en el Tribunal Superior. Al Tribunal Superior a veces se le llama tribunal procesal o de primera instancia debido a que es donde se llevan a cabo los juicios. Hay un Tribunal Superior en cada uno de los 21 condados de Nueva Jersey. Hay aproximadamente 360 jueces en los Tribunales Superiores de Nueva Jersey.

Causas penales

Las causas penales son aquellas en que un acusado es imputado de un delito grave, como robo, hurto, posesión de drogas u homicidio. En una causa penal, un fiscal intenta probar que el acusado cometió un delito. El fiscal es un abogado que representa al Estado de Nueva Jersey y el abogado defensor representa al acusado. El juez supervisa el proceso y asegura que se lleve a cabo de acuerdo con la ley y las reglas judiciales.

La mayoría de los juicios penales son decididos por un jurado que consta de 12 ciudadanos. El jurado representa a la comunidad en que se cometió el delito. La función del jurado es considerar las pruebas presentadas por el fiscal y el abogado defensor. Las pruebas son presentadas al jurado por los testigos que prestan testimonio.

Después de que se hayan presentado todas las pruebas, el jurado analiza la causa en privado. Si todos los miembros del jurado consideran que las pruebas demuestran que el acusado cometió el delito, el jurado declara culpable al acusado emitiendo un veredicto de culpabilidad. Después de eso, el juez impone la condena, que puede ser por ejemplo un período en la prisión.

Si los miembros del jurado no consideran que las pruebas demuestren que el acusado cometió el delito, entonces el jurado absuelve al acusado emitiendo un veredicto de no culpable. Si los miembros del jurado no pueden decidir entre condenar y absolver, el juez puede declarar nulo el juicio y puede llevarse a cabo un nuevo juicio con otro jurado.

No todas las causas penales se deciden mediante un juicio. Muchas causas se resuelven a través de un acuerdo con el fiscal para reducir la condena. En un acuerdo con el fiscal, el acusado acepta declararse culpable al admitir que cometió un delito. A cambio, el fiscal pide al juez que imponga una pena menos grave que la que el acusado recibiría si hubiera ido a juicio y le hubieran encontrado culpable. Sin embargo, el juez no está obligado a aceptar la recomendación y puede optar por hacerle caso omiso. Un acuerdo con el fiscal asegura que el acusado culpable sea castigado. Los acuerdos con el fiscal pueden celebrarse antes del juicio o incluso durante el juicio.

Causas civiles

Los juicios civiles son para las causas en que un demandante afirma que ha sido dañado por las acciones del demandado. Daño es un término legal que significa cualquier perjuicio al cuerpo, los bienes, la reputación o los derechos de una persona.

En algunas causas civiles, el demandante solicita una compensación por daños y perjuicios, o dinero, de la parte demandada en concepto de indemnización por los daños supuestamente causados por el demandado. Algunos ejemplos son causas que tienen que ver con accidentes automovilísticos, discriminación por edad, raza o sexo en el lugar de trabajo, negligencia médica, productos defectuosos, diferencias sobre las condiciones de contratos y disputas entre propietarios e inquilinos. Los jurados civiles constan de seis miembros.

Sin embargo, no todas las causas civiles tienen que ver con intentos de recibir una compensación por daños. Las personas también presentan demandas para hacer valer sus derechos. En Nueva Jersey, estas clases de demandas no monetarias se denominan Causas de Equidad General. Una causa de Equidad General puede tener que ver con el derecho de una persona con una enfermedad terminal a rechazar un tratamiento médico que la mantenga con vida o una disputa entre los trabajadores y la gerencia por derechos en el lugar de trabajo o incluso la capacidad de una compañía para proteger sus secretos comerciales, como por ejemplo, la forma en que fabrica o comercializa un producto.

En lugar de dinero, el demandante en una causa de Equidad General puede pedir al tribunal que ordene que el demandado haga algo: retirar una sonda de alimentación, por ejemplo, o poner fin a una huelga y volver al trabajo. Las causas de Equidad General son decididas por los jueces en vez de por los jurados.

Al igual que en las causas penales, las partes en las causas civiles a menudo aceptan resolver sus disputas sin ir a juicio. Los acuerdos pueden producirse antes que comience el juicio o incluso durante un juicio. Una conciliación permite que cada parte resuelva la disputa de manera satisfactoria en lugar de arriesgarse a perder en un juicio.

Causas de familia

Las causas de familia son causas civiles en que las disputas tienen que ver con menores, cónyuges o parejas de hecho. Algunos ejemplos de causas de familia son aquellas que tienen que ver con divorcios, adopciones, delincuencia juvenil, abuso de menores, manutención de menores y violencia doméstica. La mayoría de las causas en el Tribunal de Asuntos de Familia se deciden por un juez en lugar de por un jurado. Para proteger la privacidad de los menores, se permite que los jueces cierren al público algunas causas tratadas en el Tribunal de Familia.

Tribunal de Asuntos Tributarios

Los jueces del Tribunal de Asuntos Tributarios revisan las decisiones de las juntas impositivas de los condados, que determinan por cuánto debe ser gravado un inmueble. Los jueces del Tribunal de Asuntos Tributarios también revisan las decisiones de la División de Tributación del Estado sobre cuestiones tales como el impuesto estatal sobre la renta, el impuesto sobre las ventas y el impuesto sobre actividades económicas. Hay 12 jueces en el Tribunal de Asuntos Tributarios de Nueva Jersey.

Tribunales de Apelaciones

Cuando las personas no están de acuerdo con el resultado de sus causas en el tribunal de primera instancia o en el Tribunal de Asuntos Tributarios, pueden apelar su causa ante un tribunal superior. Estos tribunales superiores se denominan tribunales de apelaciones.

Los tribunales de apelaciones revisan las decisiones de los tribunales inferiores para determinar si dichas decisiones fueron correctas de acuerdo con la ley. En la revisión de las decisiones del tribunal inferior, los tribunales de apelaciones, al igual que los tribunales de primera instancia, interpretan la constitución de Nueva Jersey y la de los Estados Unidos. También interpretan las leyes parlamentarias o las leyes promulgadas por el Poder Legislativo estatal.

La revisión de los tribunales de apelación ayuda a asegurar que nuestros tribunales y leyes sean justos. Esta es una de las características distintivas del sistema legal de los Estados Unidos.

Hay dos tribunales de apelaciones en Nueva Jersey: la División de Apelaciones del Tribunal Superior y la Corte Suprema de Nueva Jersey.

División de Apelaciones del Tribunal Superior

En la División de Apelaciones, los casos son revisados y decididos por tribunales colegiados integrados por dos o tres jueces. No hay jurados ni testigos en las causas de la División de Apelaciones, y no se consideran nuevas pruebas. En vez de ello, los abogados presentan sus argumentos legales a los jueces.

Al revisar una causa, los jueces de la División de Apelaciones hacen preguntas difíciles, pero importantes: ¿Respaldan las pruebas el veredicto del jurado? ¿Eran competentes los abogados? ¿Fue el juez justo e imparcial? ¿Explicó el juez adecuadamente la ley a los miembros del jurado? Hay 36 jueces en la División de Apelaciones de Nueva Jersey.

Corte Suprema de Nueva Jersey

Si cualquiera de las partes en una causa no está satisfecha con el resultado en la División de Apelaciones, puede interponer un recurso de apelación ante la Corte Suprema de Nueva Jersey. La Corte Suprema es el tribunal de nivel más alto de Nueva Jersey. La Corte Suprema revisa las decisiones de los demás tribunales de Nueva Jersey. La Corte Suprema, al igual que la División de Apelaciones, a menudo debe interpretar las leyes que no son claras o que están en conflicto con otras leyes. Por ejemplo, ¿Cuándo interfiere el derecho de una persona a protestar con los derechos de privacidad de la persona que es objeto de la protesta? ¿Cuándo puede la policía allanar el hogar o el automóvil de alguien? ¿Qué intención tenía el Poder Legislativo cuando promulgó una ley en particular?

En la Corte Suprema, las causas son decididas por un Juez Presidente y seis jueces asociados. Al igual que en la División de Apelaciones, no hay jurados ni testigos y no se consideran nuevas pruebas. En vez de ello, la Corte Suprema examina si los procesos y los resultados en los tribunales inferiores fueron justos, imparciales y si se llevaron a cabo de conformidad con la ley y si los resultados fueron correctos según la ley.

Juzgado Municipal

Con mucho, la mayoría de las causas presentadas en los tribunales de Nueva Jersey se ven en los Juzgados Municipales. De hecho, alrededor de seis de los siete millones de causas presentadas en los tribunales de Nueva Jersey se presentan en los Juzgados Municipales.

Los Juzgados Municipales tratan una gran variedad de causas. El Juzgado Municipal es donde se ven las causas que involucran delitos con vehículos motorizados, como por ejemplo estacionamiento ilegal, exceso de velocidad y conducir en un estado de ebriedad.

Los Juzgados Municipales también ven causas relacionadas con delitos penales menores como una agresión simple, la invasión de propiedad y la ratería de tiendas. En Nueva Jersey, estos delitos menores se conocen como delitos de alteración del orden público. Las causas relacionadas con la caza, la pesca y las leyes sobre paseos en botes, y hasta las disputas de menor importancia entre vecinos también se tratan en los Juzgados Municipales.

Los Juzgados Municipales son operados por la ciudad, el municipio o el distrito urbano en que se encuentran los juzgados. Hay 539 Juzgados Municipales en el estado.

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Jueces

Magistrados de la Corte Suprema, Jueces del Tribunal Superior y Jueces del Tribunal de Asuntos Tributarios

La Constitución de Nueva Jersey determina el modo de llegar a ser magistrados de la Corte Suprema o jueces del Tribunal Superior o del Tribunal de Asuntos Tributarios. Según este proceso, el Gobernador propone una persona para ser magistrado o juez. El Gobernador presenta la nominación al Senado estatal, que entonces vota sobre si se debe aprobar al candidato para el puesto. Si es confirmado por el Senado, el candidato presta juramento por un plazo inicial de siete años.

Nuevo nombramiento

Después de siete años, los magistrados y los jueces pueden ser nombrados de nuevo. El Gobernador presenta otra vez la nominación al Senado estatal, que vota sobre si el candidato debe ser confirmado de nuevo.

Los magistrados y los jueces que son nombrados nuevamente tienen un puesto permanente, lo que les permite permanecer en sus cargos hasta que alcancen la edad de 70 años, cuando la Constitución de Nueva Jersey requiere que se jubilen. El proceso de nombramiento y permanencia en el cargo fortalece la independencia judicial.

Jueces de los Juzgados Municipales

Los jueces de los Juzgados Municipales son nombrados por el consejo de administración del pueblo por un período de tres años. Los jueces de los Juzgados Municipales pueden ser nombrados de nuevo, pero no hay permanencia indefinida en el cargo.

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Servicio de Jurado

Cada año, miles de ciudadanos en Nueva Jersey prestan servicios como jurados en el Tribunal Superior. El servicio de jurado es un deber cívico en nuestra democracia. Cuando los miembros del jurado deciden una causa, representan a toda la comunidad. Al servir como jurados, las personas ayudan a asegurar que nuestro sistema de justicia sea justo.

Jurado de juicio ("Petit Jury"), Gran Jurado

Existen dos tipos de jurados: el jurado de juicio también conocido como "petit jury" y el Gran Jurado. La mayoría de los miembros de jurados prestan su servicio en los jurados de juicio o "petit juries". "Petit" significa pequeño. Un jurado de juicio decide el resultado de un juicio penal o de un juicio civil en que se solicita una compensación monetaria por daños y perjuicios. En Nueva Jersey, los jurados de los juicios penales constan de 12 miembros, en tanto que los jurados de los juicios civiles se componen de seis miembros

También se cita a las personas para que formen parte del Gran Jurado. Un Gran Jurado decide si hay pruebas suficientes para que una persona pueda ser llevada a juicio por un delito. La mayoría de las causas penales comienzan con la decisión de un Gran Jurado de imputar a un acusado. Una acusación formal de un gran jurado es una acusación oficial por escrito que acusa a alguien de un delito. Una acusación de un gran jurado no es prueba de un delito.

El Gran Jurado consta de 23 personas que normalmente se reúnen una vez a la semana durante 16 semanas. El Gran Jurado es dirigido por fiscales, que deciden las pruebas que han de presentar al Gran Jurado. A diferencia de los juicios penales o civiles, los procedimientos ante un Gran Jurado no están abiertos al público.

¿Cómo se selecciona a los jurados?

Los miembros de jurados, ya sean del jurado de juicio o del Gran Jurado, se seleccionan al azar entre los votantes registrados de un condado y las personas que tengan una licencia de conducir, así como también entre aquellos residentes que presentan declaraciones de impuestos sobre la renta del estado y solicitudes de reembolso parcial de impuestos sobre la residencia principal (Homestead Rebate).

A fin de prestar servicio como jurado en Nueva Jersey, una persona debe cumplir con ciertos requisitos. Un jurado debe ser un ciudadano de los Estados Unidos, debe tener al menos 18 años de edad y debe saber leer y entender el inglés. A los jurados se les paga una tarifa de $5 por día, un monto establecido por ley estatal.

Nuestro sistema de justicia se basa en la diligencia y la dedicación que la gente común aporta al servicio de jurado.

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Libertad a prueba

La libertad a prueba es una pena que los jueces pueden imponer a las personas culpadas de delitos. La libertad a prueba se otorga, por lo general, a los infractores que son condenados por primera vez de delitos no violentos. La libertad a prueba permite que un infractor cumpla su condena en la comunidad bajo la supervisión de un oficial de libertad a prueba. Los oficiales de libertad a prueba trabajan para el Poder Judicial.

Una condena de libertad a prueba puede requerir que un infractor pague multas, pague una restitución a las víctimas de su delito, solicite ayuda profesional por el abuso de sustancias o por problemas de salud mental o familiares, o realice trabajos de servicio comunitario, como por ejemplo, limpiar la basura de un parque o una carretera o eliminar el grafiti de un edificio.

Las personas en régimen de libertad a prueba continúan bajo la autoridad del tribunal. Los infractores que no cumplan con las condiciones de su libertad a prueba pueden ser llevados nuevamente al tribunal y ser condenados a un término de prisión. La libertad a prueba es distinta de la libertad condicional. En la libertad condicional, los infractores son supervisados por oficiales de libertad condicional después de haber salido de la prisión.

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Cómo se identifican las causas

Cada causa del tribunal tiene un nombre o título. En la mayoría de los títulos de las causas, el nombre del demandante es lo primero y va seguido de la abreviatura v. por "versus" (contra), seguido del nombre del demandado. Una causa civil en la que Jane Smith demanda a John Jones, se llamaría entonces Jane Smith v. John Jones, o sencillamente Smith v. Jones.

En las causas penales en Nueva Jersey, el demandante es siempre el Estado de Nueva Jersey debido a que a los ojos de la ley, el delito se comete no solo contra la víctima sino contra la sociedad en general. Una causa penal contra Michael Jones se llamaría State v. Jones (El Estado v. Jones).

Sin embargo, no todos los nombres de las causas incluyen tanto al demandante como al demandado. En algunas causas civiles, el título describe brevemente la causa al referirse al asunto de la disputa. Algunos ejemplos son: Matter of Baby M (Sobre el asunto de Baby M) e In Re Quinlan (En referencia a Quinlan).

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Cómo encontrar una causa en un libro de derecho

Las opiniones escritas y publicadas de los tribunales se encuentran en los libros de derecho. Estas opiniones publicadas constituyen lo que se conoce como jurisprudencia. Es fácil encontrar la opinión de un tribunal en un libro de derecho.

Las opiniones publicadas de los tribunales de Nueva Jersey se incluyen en tres series diferentes de libros. Las opiniones de la Corte Suprema de Nueva Jersey se incluyen en una serie de libros de cubierta de color marrón claro denominados Informes de Nueva Jersey. Las opiniones significativas de la División de Apelaciones del Tribunal Superior y de los tribunales de primera instancia de Nueva Jersey se incluyen en una serie de libros de cubierta de color verde denominados Informes del Tribunal Superior de Nueva Jersey. Y las opiniones del Tribunal de Asuntos Tributarios se incluyen en libros de cubierta de color azul denominados Informes del Tribunal de Asuntos Tributarios de Nueva Jersey.

Las opiniones en estos libros se identifican con las citas de sus causas. La cita de una causa comienza con el nombre de la causa. Luego viene el número del tomo del libro en que puede encontrarse la opinión, seguido del nombre abreviado del libro, seguido del número de la página. Por último, entre paréntesis, figura el año de la decisión. Una cita de State v. Ramseur, 106 N.J. 123 (1987), significa que la opinión está en el tomo 106 de los Informes de Nueva Jersey, en la página 123 y que la causa se decidió en 1987.

Una cita de State v. Parks, 288 N.J. Super. 407 (1996), significa que la opinión está en el tomo 288 de los Informes del Tribunal Superior de Nueva Jersey, en la página 407, y que se decidió en 1996. Y una cita de National Paving Co. v. Director of the Division of Taxation, 3 N.J. Tax 133 (1981), significa que la opinión puede encontrarse en el tomo 3 de los Informes del Tribunal de Asuntos Tributarios, en la página 133 y que se decidió en 1981.

Los libros de derecho están a su disposición en las bibliotecas de cada uno de los tribunales de los condados, cuyas direcciones y números de teléfono están en una lista en la contraportada de este folleto.

Fíjese para ver si puede encontrar las siguientes causas:

State v. Ramseur, 106 N.J. 123 (1987)

In Re Quinlan, 70 N.J. 10 (1976)

State v. Parks, 288 N.J. Super. 407 (1996)

Pepe v. Pepe, 258 N.J. Super. 157 (1992)

Ubicaciones de los tribunales de Nueva Jersey

Hay un Tribunal Superior en cada uno de los 21 condados de Nueva Jersey. Los tribunales superiores se agrupan en 15 distritos de tribunales denominados vecindades. Vecindad viene de la palabra latina vicinus, y significa vecindad, barrio o distrito. Las direcciones de los tribunales locales se pueden imprimir o descargar

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